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Max Parisi

RILEVATA PER LA PRIMA VOLTA NELLA STORIA UN'ONDA GRAVITAZIONALE PRODOTTA DALLA FUSIONE DI DUE STELLE DI NEUTRONI

lunedì 16 ottobre 2017

Una nuova scoperta scuote la comunità scientifica internazionale. A due settimane dall'annuncio della vittoria del premio Nobel per la Fisica, gli scienziati dell'osservatorio Ligo (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory) negli Stati Uniti insieme al rilevatore Virgo dell’Istituto nazionale di fisica nucleare (Infn) in Italia hanno rilevato per la prima volta nella storia un'onda gravitazionale prodotta dalla fusione di due stelle di neutroni.

L'evento è avvenuto a 130 milioni di anni luce da noi, alla periferia della galassia NGC4993, in direzione della costellazione dell'Idra. Le due stelle di neutroni, a conclusione del loro inesorabile e sempre più frenetico processo di avvicinamento, hanno spiraleggiato una intorno all'altra, emettendo onde gravitazionali che sono state osservate per circa 100 secondi. Quando si sono scontrate, hanno emesso un lampo di luce sotto forma di raggi gamma, osservato nello spazio circa due secondi dopo l'emissione delle onde gravitazionali dal satellite Fermi della Nasa e quindi confermato dal satellite Integral dell'Esa.

Le osservazioni fatte dal telescopio Very Large Telescope (Vlt) e guidate da ricercatori italiani rivelano evidenze della sintesi di elementi pesanti scaturiti in seguito all'immane esplosione, come l'oro e il platino, e risolvendo così il mistero, che durava da decine di anni, sull'origine di quasi la metà di tutti gli elementi più pesanti del ferro.

Il segnale gravitazionale, denominato GW170817, è stato registrato il 17 agosto alle 14.41 ora italiana. La rivelazione è stata fatta dai due rivelatori gemelli Ligo situati a Hanford, nello stato di Washington e Livingston, in Louisiana, e le informazioni fornite dal terzo rivelatore, Virgo, situato in Italia, vicino a Pisa, hanno permesso la precisa localizzazione dell'evento cosmico.

Grazie all'inedita precisione nella localizzazione dell'evento gravitazionale, decine di osservatori in tutto il mondo sono stati in grado, ore più tardi, di iniziare a scandagliare la regione del cielo da cui si pensava che il segnale provenisse. Anche l'Italia ha risposto con i telescopi e il personale dell'Inaf, già pronti e organizzati a seguire tempestivamente gli allert di Ligo e Virgo, ed è così riuscita tra i primi al mondo a raccogliere le immagini della sorgente.

"E' un momento entusiasmante per la storia dell'astronomia e della Fisica in generale". A sostenerlo e' il rettore del Gran Sasso Science Institute (Gssi) e componente della collaborazione LIGO-Virgo, Eugenio Coccia. "Per la prima volta - commenta - arrivano dalla stessa sorgente segnali di onde gravitazionali e di onde elettromagnetiche associate alla spettacolare esplosione avvenuta durante il fenomeno. Questa 'prima volta' ci indica la soluzione del mistero dei lampi gamma, ci racconta finalmente come vengono prodotti gli elementi pesanti, e cioe' dove sono le fabbriche dell'oro nell'Universo".

L'annuncio e' stato dato in diretta mondiale durante la conferenza internazionale della National Science Foundation tenutasi a Washington alle 16 italiane. Unico speaker ufficiale proveniente dall'Italia e' stata Marica Branchesi, assistant professor presso il GSSI e componente della collaborazione VIRGO dell'INFN. Mai fino ad oggi un evento cosmico era stato osservato sia tramite onde gravitazionali che elettromagnetiche: e' dunque iniziata una nuova era dell'astronomia 'multimessenger', che estende notevolmente il nostro modo studiare il cosmo. "E' come avere simultaneamente l'udito e la vista - aggiunge Coccia - per descrivere i fenomeni cosmici che accadono nel nostro Universo".

"Le onde precedenti nascevano da buchi neri e non erano osservabili dai telescopi - commenta con emozione Marica Branchesi - E' accaduto tutto all'improvviso, rapidamente. Cio' che abbiamo sentito era il segnale di un'onda, lunghissimo, novantanove secondi. Un tempo infinito considerando che il segnale della prima onda ricevuta, quella dei due buchi neri, era durata un quinto di secondo". L'evento cosmico e' avvenuto alla periferia della galassia NGC4993, in direzione della costellazione dell'Idra, circa 130 milioni di anni luce da noi. Stiamo parlando dunque di un fenomeno accaduto nel Cretaceo quando i dinosauri ancora abitavano il nostro pianeta e da poco si erano sviluppate le piante a fiore. 

Redazione Milano


RILEVATA PER LA PRIMA VOLTA NELLA STORIA UN'ONDA GRAVITAZIONALE PRODOTTA DALLA FUSIONE DI DUE STELLE DI NEUTRONI


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